Foto: Niklas Rudfell
Nyheter
Publicerad
27 feb 2018
Författare
Hanna Odelfors

"Jag hör hemma hos de drabbade"

Fredrik Mertens beskriver sin forskning som ett banalt gnetande. I själva verket gör den att fler får rätt behandling. Möt Årets cancerforskare – som trivs bättre hos sina patienter än i rampljuset.

Banal och oglamourös. Fredrik Mertens tillhör inte dem som tar till de stora orden för att beskriva sin egen forskning. Frågar man några av landets ledande cancerexperter tonar en annan bild fram: ”av omedelbar betydelse för patienter”, ”banbrytande” och ”internationellt ledande”. Fredrik Mertens själv beskrivs som en slitvarg; en av de många doldisar som uträttar storverk inom sitt fält, utan att göra så mycket väsen av sig.

Att rampljuset inte är där Fredrik Mertens trivs bäst gör han snabbt klart när vi träffas med anledning av att han fått Cancerfondens utmärkelse ”Årets cancerforskare”.

– Jag sitter hellre och skriver på sådant här, säger han med ett leende och tar upp en bunt vetenskapliga artiklar från skrivbordet.

Men så tillägger han:

– Samtidigt är det en stor ära. Särskilt eftersom jag har haft anslag från Cancerfonden i 20 år och mitt arbete är helt beroende av alla som skänker pengar.

Fredrik forskar om sarkom 

Vi befinner oss på Genetiska kliniken på Skånes universitetssjukhus i Lund, Fredriks hemvist sedan snart tre decennier tillbaka. Arbetsrummet delas med en kollega och är inte rymligare än att den som sitter i den inklämda besöksstolen lätt slår huvudet i hyllan ovanför.

Det är här han har lagt ett mödosamt pussel för att förstå orsakerna bakom cancerformen sarkom, som utgår från mjukdelar som muskler, kärl och bindväv, men även ben och brosk. Ett arbete som i korta drag gjort att fler kan få rätt diagnos och behandling. Det är detta pussel Fredrik själv kallar banalt.

– Banalt på så vis att det inte finns någon briljant tanke bakom, utan det har snarare varit ett decennielångt gnetande. En slags kartläggning för att förstå tumörerna och de genetiska förändringar som orsakar dem.

Varför är detta viktigt att förstå? All cancer uppstår på grund av förändringar i våra gener, vårt dna. En del är medfödda men de flesta uppkommer någon gång under livet. Om vi får reda på hur dessa genförändringar ser ut så går det att hitta markörer som skvallrar om vilken typ av tumör en patient har och hur den kommer att utvecklas.

Viktigt med patientkontakt

Kunskaperna lägger också grunden för att ta fram nya läkemedel som slår specifikt mot sarkomcellerna, men skonar friska celler.

Där är vi inte än. Men redan nu har Fredriks upptäckter lett till att läkarna kan göra genanalyser för att avgöra vilken typ av sarkom en patient har – det finns över hundra olika undergrupper – och därmed välja rätt behandling.

Fredrik får själv se hur all möda i labbet ger resultat, eftersom han delar sin tid mellan att vara forskare och läkare.


"Mitt jobb är beroende av alla som skänker pengar", Fredrik Mertens. Foto: Niklas Rudfell

– Det är en enorm drivkraft att se hur vi snabbt kan omvandla vår forskning till analyser som kommer till nytta för drabbade. För mig är det viktigt att inte bara forska utan att ha kvar kontakten med patienterna, det är hos dem jag hör hemma.

En annan drivkraft är att upptäcka något som ingen visste förut.

– Jag tänker att det måste vara som på 1500-talet, när man seglade runt och hittade en ö som ingen varit på förut. Det är en omedelbar lyckokänsla.

30 års "gnetande" 

Fascinationen för våra gener väcktes av en biologilärare under skolåren i Hässleholm, och höll i sig under läkarutbildningen i Lund. Det var där, efter en föreläsning i genetik, som den annars tillbakadragne Fredrik stegade fram till föreläsaren som forskade i ämnet.

– Jag brukar inte vara så försigkommen, men något måste ha drivit mig att be om att få komma till hans labb och titta. Sedan blev jag fast!

Däremot tog det som Fredrik kallar för ”gnetandet” vid. Strategin har varit densamma i 30 år, bara teknikerna har förändrats. Fredrik håller upp ett papper med små grå krumelurer: avbildningar av kromosomer från en tumörcell. Det visar bara antalet kromosomer och säger inget om själva generna, men någon annan metod fanns inte när han började.

"Den är godartad"

På Fredriks labb står i dag två gråa kolosser som utför djupsekvensering; de avläser alla gener på detaljnivå från tusentals tumörceller samtidigt. Det revolutionerar möjligheten att identifiera de genförändringar som orsakar en viss cancer. Fredrik är även noga med att betona att forskningen aldrig skulle gå framåt utan samarbete med andra forskare och läkare.

Vi beger oss till sjukhusets lunchrestaurang. När vi ska slå oss ner gör Fredrik en hastig manöver för att hamna på rätt sida om mig – han är döv på ena örat efter en operation förra året, då han själv drabbades av en mjukdelstumör. Knölen satt vid hörselnerven men han hade tur: Den var inte elakartad.


Att resultaten från labbet snabbt kommit till nytta för cancerdrabbade är en viktig drivkraft för Fredrik Mertens. Foto: Niklas Rudfell

– Jag säger som Woody Allen: De tre vackraste orden är inte ”Jag älskar
dig”, utan ”Den är godartad”.

Har djupare förståelse 

Erfarenheten har gett honom en djupare förståelse för hur tuff väntan på besked kan vara för den som misstänks ha cancer, eller som genomgår en genetisk utredning för att se om man bär anlag för en ärftlig cancer.

– När man ska få besked som kan förändra hela livet är det oerhört viktigt att det går snabbt och att beskedet är tydligt. Det har jag verkligen full förståelse för.

Korta distanser – inget för Fredrik 

Fredrik har en flytande gräns mellan arbete och fritid, många kvällar och helger slukas av läsande och skrivande av vetenskapliga artiklar. Men på anslagstavlan över skrivbordet dinglar något som avslöjar hur han kopplar av. Fyra medaljer från Lidingöloppet, tre mil långt.

Korta distanser är inget för Fredrik. Förkärleken för långsiktigt gnetande går igen både i löparspåret och på jobbet.

– Det är så jag funkar. Jag har inga drömmar om storslagna projekt, utan är tacksam över det jag får göra i dag: Att ta ett steg i taget och sakta men säkert förbättra cancerdiagnostiken. Det trivs jag med.


Ur Rädda Livet nr 1 2018 

Hanna Odelfors

Medicinjournalist och redaktör för Rädda Livet

Visa fler